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  (声明:刊用中国《中华文摘》稿件务经书面授权)

  文/任秋凌

  奇怪的灾难

  西非国家喀麦隆,1984年的一天早晨,阿哈吉•阿布杜在骑自行车前往自家农场途中,发现路上横七竖八地躺着许多死尸。他刚开始时以为出了车祸,紧接着意识到肯定发生了比车祸要严重得多的大事,甚至感觉到自己也死到临头。稍后查明,短短几个小时内,竟然莫名其妙地死了37人,并且他们都死在了快要抵达邻近村庄的路上。

  这些人死前都未挣扎过,好像都死于某种烈性传染病。由于灾难的发生是如此突然,于是有传言说,那些死者遭到了某种生化武器袭击。

  皮埃尔•扎布是第一个抵达现场的医生。虽然见过不计其数的死人,他却没见过哪种病会一次死这么多人,难怪当地人人自危,害怕恶病传染到自己身上。

  事发几个月之后,美国罗德岛大学的哈拉杜尔•西古森教授就受政府委派,来到了出事现场所位于的莫罗温湖地区。生化武器的嫌疑立刻就被排除了,因为受害者们看上去更像是死于窒息。

  有人说,事发当时曾出现过一阵浓密的白雾,不过很快就消散了。皮埃尔医生回忆说,在他们当时就快要到达出事现场时,遇到了一个逃命者。此人对他们大声疾呼:“快逃吧,不然你们会送死的!”就在这时,皮埃尔闻到了一股很难闻的气味,好像是臭鸡蛋或者火药发出的。

  臭味和白雾?开始时,西古森对此一头雾水,但他立即又得到了另一条线索:所有那37人都在经过湖边的路上。西古森由此确信,不管这个杀手是从何处冒出的,都一定同莫罗温湖有关联。

  当取样瓶就快被提出湖面时,西古森发现瓶中出现了大量气泡,他立即意识到深层湖水中肯定充满了气体。是什么气体呢?他看不见,闻不到,也尝不出来。 他一下子明白了――是二氧化碳!人人都会呼出二氧化碳,少量的二氧化碳是无害的,可是高浓度的二氧化碳却会让人窒息――甚至足以置人于死地!西古森断定,二氧化碳正是莫罗温湖大悲剧的元凶。

  此时,另一个奥秘却出现了:是什么原因将如此大量的二氧化碳逼出了湖水?可惜的是,还没能等西古森找到答案,神秘杀手又出手了。

  更大的悲剧

  两年之后的1986年,喀麦隆的尼欧斯湖地区发生特大惨剧,再度震惊了世界。当时的新闻报道说,一种神秘的致命性气体袭击了尼欧斯湖地区,造成至少1200人丧生。

  事实上,最终统计出的死亡人数竟高达1800人。令人奇怪的是,有不少村庄里的人畜被斩尽杀绝,却不见任何惊慌的迹象。人们要么是在睡梦中死去,要么是在做饭时倒地。很显然,这些受害的人畜都是因窒息而丢命的。

  救援人员赶到现场后,杀手已不见踪迹,却留下了大量线索。目击者说,事发时他们见到有白雾在飘,但那白雾不往空中跑,却大多落向地面。还有人说,听见一声巨响后,他跑到了屋外,却见自己的牛全部死了,他立即跑回屋里,又发现妻子和女儿也倒在了一桶水旁边。

  同莫罗温湖悲剧中的情况一样,这一次也有人闻到了刺鼻的臭味。除此以外,幸存者身体表面还有奇怪的伤痕。一名目击者说:“醒来后,我发现自己左臂上有烧伤,可接着又不觉得痛了,可能是连神经也被烧麻木了。”

  看来,只有一个现象能解释所有这些证据,因为这一现象既能引发爆炸,又能产生刺鼻的气体,当然还能导致烧伤,这种现象就是――火山爆发。的确,尼欧斯湖不是一般的湖,和莫罗温湖一样,它也坐落在火山口上。事实上,这两个湖都是在一个火山链的顶部形成的,而这个火山链中就包括如今仍然活跃的喀麦隆山。由此来看,杀人元凶终于找到了,它就是尼欧斯湖底地下火山喷发出的有毒气体。

  这一次,美国人又是最早抵达现场者之一。此次前来调查的美国科学家包括乔治•克宁和比尔•伊万斯。

  凶手竟是它

  谁也没有想到,有关凶手的第一条重要线索,将来自于另一个杀人湖――前面提到的莫罗温湖。当时,早已回到美国的西古森教授仍在分析自己取回的莫罗湖水样,目的是想确定其中的二氧化碳究竟来自何处。根据产生地的不同,气体也有自己独特的“指纹”(化学组成),比如植物产生的碳就与高山产生的碳不同。经过“指纹”对比,西古森发现莫罗温湖底水中的二氧化碳与地面下很深处的二氧化碳完全一样。

  这表明,莫罗温湖底水中高浓度的二氧化碳并非来自火山,而是来自地面下很深处,是地面下很深处的二氧化碳通过地壳中的岩石裂缝逃逸至湖水中的。

  由此,西古森提出了自己对莫罗温湖悲剧的解释:莫罗温湖就像一瓶巨大的高压汽水,由于深层湖水中的压强与压力极大,从地壳岩石裂缝中逸出的二氧化碳被高压溶解在湖水中,一旦高压被打破,极为大量的二氧化碳气体就会像脱缰之马一样喷涌出湖面,从而酿成大灾。

  西古森的理论是如此新奇,一经提出就在科学界引起极大的争议。毕竟,湖水能淹死人,可有谁见过爆炸的湖呢?尽管将信将疑,克宁和伊万斯还是决定在尼欧斯湖测试一下西古森的理论。果然不出所料,尼欧斯湖底层水中含有大量二氧化碳。

  可是,另一个谜题接踵而来:如此大量的二氧化碳是怎样进入湖底的呢?正在这时,克宁和伊万斯从当地人那里听到了魔泉杀死青蛙、鸟类等动物的奇异故事。当地人说,不管是哪种小动物,只要一靠近魔泉,就立刻会倒地而死,就像在尼欧斯湖大惨剧中死亡的人畜一样。

  克宁和伊万斯来到魔泉,见泉水中有许多气泡,经测试果然为二氧化碳。他们立即想到:要是尼欧斯湖底也有这样一处魔泉,只需100年时间,湖水中的二氧化碳就足以造成大惨剧。于是,他们将尼欧斯湖深层水样与魔泉水样进行比较,结果发现二者完全一致。由此可以断定,尼欧斯湖底一定存在至少一个这样的魔泉,一直在源源不断地向湖中注入二氧化碳。随着湖底水中的二氧化碳浓度越来越高,尼欧斯湖就成为一枚巨大的定时炸弹,只等某个事件来将它引爆。

  睡梦中死去

  观察尼欧斯湖周围的悬崖,明显可见其中有些岩石已脱落。进一步调查表明,大灾难发生之前曾发生山体滑坡,大量岩石因此坠入湖中,加之尼欧斯湖坡度很陡,于是岩石就打破了湖底的压力平衡,灾难由此引发。

  由此,科学家便重建了尼欧斯湖大悲剧之夜的场景。很快就要到晚上9时,村民们便准备睡觉,或已经上了床。因为次日要赶集,所以尼欧斯湖周围的村庄里都住满了人。他们完全没有料到的是,灾难马上就要降临。在尼欧斯湖的遥远一角,山体滑坡导致大量岩石直入湖底,湖底的平衡因此被打破,大量受压于湖底的二氧化碳“趁乱越狱”,疾冲上来,并在水面附近形成大量气泡。

  最后,一团浓密的白色气云以每小时100公里的速度,沿着山水口向湖边的村庄倾压而来。人们还来不及叫喊,就被窒息而死。在村庄,仅有6人躲过此劫。接着,致命的气体又蹿到周边村庄,最终造成1800人殒命。这还仅仅是人的灾难。与此同时,爆炸的湖水还形成巨大的水龙柱,杀死湖中所有的鱼,并翻过部分湖边高崖。一些幸存者听到了这声爆炸,并将它误认为火山爆发。高达25米的巨浪冲刷岩石,并将岩石上的植被带入湖中。至此,灾难方告结束。

  (摘自《生活日报》)